明觉杂志

“刹那”Kṣaṇa

第294期明觉   文:麦文彪| 2013-01-23

古代印度精神文明丰富多元,医学算数等科学也十分发达。特别是时间,印度拥有一些其他古代文明所无的特殊概念。时间本身并无间断,过去现在未来,从凡人的角度来看并无终始。但我们一般所说的“时间”,均以单位计算,有终亦有始。古人以天文现象作为时间单位的基准,年月日为天体运行的周期,时分秒则为前者的细分,古今中外,大同小异。然而想像力异常丰富的印度人,还有一些极长和极短的时间单位。本栏曾介绍的“劫”与“劫波” (kalpa)便是一例。一劫为千“由伽”(yuga),即4,320,000,000年。印度人更有一“梵日夜”为二劫的说法,即8,640,000,000年。所谓“梵日夜”即“梵天”(Brahman,阳性词,体格单数为Brahmā)的一天,按《往世书》说法,生机现于梵日,隐于梵夜,夜末世毁。美国着名科普作家Carl Sagan指出此“梵日夜”比地球历史要长,比大爆炸年代要短,但与现代天文学说法吻合,莫非偶然则不得知晓。

当然这些都是后人众说之一,不能断章取义。就“由伽”而言,印度自古以来都有不同的说法,吠陀时代的“由伽”为五年,希腊天文着作衍生的梵经《Yavana本生》里“由伽”为165年,《摩奴法典》的“由伽”则为12,000年,与后来传统印度天文学所说的4,320,000,000年出入甚大。不管怎样,这些超于常人想像力的时间单位,经常见于佛经,像“阿僧只劫”等。 “阿僧只”是一个大单位,不过具体有多大则众说纷纭。按《三千佛名经》,过去庄严劫,现在贤劫,未来星宿劫;我们身处的贤劫,释迦牟尼为第四佛,尚有六佛再来,而未来星宿劫当有千佛出世。参考不同佛经推算,有学者认为自释迦入灭至弥勒降生度世,尚有5,670,000,000年(一说567,000,000年)。

玄奘众多译作和着作中也有不少对“劫”的描述,但其《大唐西域记.岁时》一章并没有包括“劫”, 对极短的时间则有准确的记载:

时极短者,谓刹那(kṣaṇa)也。百二十刹那爲一呾刹那(tatkṣaṇa)。六十呾刹那爲一腊缚(lava)。三十腊缚爲一牟呼栗多(muhūrta)。五牟呼栗多爲一时(kāla)。六时合成一日一夜。

换言之,一日一夜=六时(kāla)=30牟呼栗多(muhūrta)=900腊缚(lava)=54,000呾刹那(tatkṣaṇa)=6,480,000刹那(kṣaṇa)。

转换成现代单位,一刹那即约0.0133秒。

当然这个只是印度众多刹那的说法之一。不过,这么短的时间单位究竟有何意义?其实既然有长得难以想像的“劫”,理想当然也会有短得不可思议的“刹那”。印度的哲学家精通算数,非要给这些概念一个定义不可。像“劫”和“刹那”这些抽象的时间单位,日常生活并无应用机会,所以自古以来都有不同的说法;反之,在日常生活方面,占星祭祀等经常碰到的“牟呼栗多”(类似吾国时辰),自古约定,即一日三十“牟呼栗多”。

佛经里的“劫”涉及到宇宙成住坏空的周期,而“刹那”则见于部派佛教对心识的讨论。有部阿毗达摩里,“刹那”被看作最细的时间单位,心识的刹那生灭,不能再为细分。当然论师所关心的是哲学和禅修理论,并不是“刹那”具体的物理长短;正如“劫”基本上表达的是极长的时间,只有后人、特别是现代学者才会花时间去考察“一劫具体有多长”,“弥勒什么时候降生”,“什么时候世界末日”等问题。

通过对“劫”和“刹那”的考察,我们不难体会到古代印度人既抽象又具体的特有思维模式。

 

 

 

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