明觉杂志

目连尊者舍身救母,都做了哪些事情?七月盂兰节的由来原来和佛教有关⋯⋯

文:演然    图:演然| 2019-09-05
己亥年油麻地盂兰胜会己亥年油麻地盂兰胜会

农历七月,鬼门关大开,那些终年受苦受难的冤魂厉鬼统统走出地狱,在人间游荡。在这段期间内,民众为了超度亡灵,化解怨气,会对死去的亲人或孤魂野鬼进行拜祭招魂,烧纸衣冥钱、举行法事等,同时祈求祖宗保佑,消灾增福⋯⋯这是笔者自少对盂兰胜会的观感,因为牵涉到玄秘的神鬼之说,心情自然又敬又畏,加上道听涂説了一些鬼故怪谈,夜深人静走在街上,遇到一点风吹草动也会疑神疑鬼,不寒而栗。

直到长大以后才发现,盂兰胜会的本质与意义并非如此。此话得要从一千七百多年前的《佛说盂兰盆经》讲起,那是西晋时期(266-313)由佛教译经师竺法护翻译的一部佛教经典,经文主要讲述佛陀弟子大目犍连往地狱救母之事(简称「目连救母」),这故事对后世佛教的影响非常深远。「盂兰」音译自梵语Ullambana,意为「倒悬」,星云大师说此义比喻亡者之苦,有如倒悬,痛苦之极。

目犍连以神通第一着称,他的母亲在世时造了杀生等不善之业,死后堕进饿鬼道。目犍连施展天眼通,见亡母在地狱变成饿鬼,喉咙细如苇管,肚子却大如水缸,皮骨相连,饱受折磨,日夜苦闷相续,于是「以钵盛饭,往饷其母。母得钵饭,即以左手障钵,右手搏食。食未入口,化成火炭,遂不得食。」目犍连为此悲伤,为了拯救母亲脱离此苦,便向佛陀请示解救之法。佛陀指示目犍连于农历七月十五日安居 [1] 结束的僧自恣日,以百味饮食供养三宝,这样能蒙无量功德,得救七世父母。目犍连遵照佛陀指示,于当日设斋供僧,其母终于得脱离饿鬼之苦,往生天界。

很多学者认为,盂兰盆会起源于六世纪时的梁武帝(502-557),因为宋朝的《佛祖统记》中记载了梁武帝于大同四年(538)在同泰寺内「设盂兰盆斋」一事。但也有学者指出,盂兰盆会的流传早于梁武帝之前就开始了,因为同样是宋朝的《盂兰盆经疏孝衡钞》中就记载了南齐(479-502)高祖于七月十五日送盂兰盆往诸佛寺供僧之事。无论如何,根据这些史料记载,盂兰盆会在中国确实已有近一千五百年的历史,可谓源远流长,根深蒂固。

盂兰盆会的设立以至盛行,与佛教一直饱受儒道两家之批判不无关系。佛教起初传入中国,就面对中国传统文化的挑战,特别是儒家学者,长久以来一直从伦理道德的角度批判剃发出家独身修行的佛教徒不讲孝道。中国佛教徒为了不让儒道两家「抹黑」,也好为自己「平反」,便以《盂兰盆经》中目连救母的故事来证明佛教也讲孝道。就是这样,千百年来,中国佛教徒每年于农历七月十五,都依照目连救母的故事举办盂兰盆会,期间民众所做的主要是祭祖活动,作用是宣扬孝德,以及报答父母乳哺、劬劳之恩,这可算是佛教的孝道节日。

到了唐代,目连救母的故事已是家喻户晓,盂兰盆会更成为了全国节日,各地举行超度历代宗亲的佛教仪式,甚至成为皇室参与的年度盛事,例如初唐四杰之一杨炯便作有《盂兰盆赋》一文,献给女皇帝武则天,《旧唐书》亦提到皇宫把盂兰盆送予寺院之事:「如意元年七月望日,宫中出盂兰盆,分送佛寺,则天御洛南门,与百僚观之。」而在民间,为了宣扬孝德,目连救母的故事除了被重新写成讲经文而在寺院中向大众讲说之外,更被改编成为戏剧,搬上舞台演出。

到了宋代,盂兰盆会的普及影响了道教,道教因此建立了中元节,节日习俗包括祭祖、放河灯、祀亡魂、焚纸锭、祭祀土地等。因为在同一天举行,所以佛教的盂兰盆会和道教的中元节便相互融合,渐渐发展成为一个盛大的传统节日,再加上民间的鬼月俗信,阎罗王大开鬼门关之说也开始盛行起来,最后演变成为今天我们所讲的七月鬼节。

 


[1] 雨季安居是印度佛教的传统。根据这个传统,每年的雨季,僧人都会停止云游,住在一处长达三个月过夏,这叫「安居」。到了三个月安居过夏结束以后的一个月内,寺院都要举行供僧,这一传统在南传佛教国家一直流传到今天。

 

作者 - 演然
文学硕士、理科硕士、佛学硕士。香港青年文学奖公开组季军、香港浸会大学学术奖、第二届香港出版双年奖语文学习类得主。科幻小说作家,近作包括《绿色地狱》、《达尔文星游记》和《生死结界》,内容渗入佛学禅理。
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