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武汉肺炎来势汹汹,基因图谱显示「新型冠状病毒」与引发SARS 的蝙蝠所带病毒最相似。为甚么蝙蝠好像是冠状病毒的储存库?全因为牠的几个特性⋯⋯

活一番 | 2020-01-14
研究病毒的科学家正小心检查一头蝙蝠(图:网上图片)研究病毒的科学家正小心检查一头蝙蝠(图:网上图片)

中国武汉爆发肺炎,内地专家破解,得知是一种「新型冠状病毒」,官方并未公布基因图谱。然而,图谱已在病毒学网站流传。香港学者分析,这种新病毒,与引发沙士(SARS,或称非典)的蝙蝠所带冠状病毒最为相似。为甚么蝙蝠这样「危险」?

群居、飞行,造成交叉和长途传播

沙士(SARS)和中东呼吸道症候群(MERS)冠状病毒经专家验证后,都发现与蝙蝠有关。为了了解蝙蝠与冠状病毒的关联,美国研究团队走遍美洲、亚洲、非洲二十国,发现100个冠状病毒分类群,其中有九十一个在蝙蝠中出现。平均每种蝙蝠体内可发现2.67个冠状病毒的分类群。特别的是冠状病毒不会在蝙蝠身上发病,因而令冠状病毒可以「住在」蝙蝠体内,加上蝙蝠群居,一个蝙蝠洞住上成千上万头蝙蝠,造成交叉感染。同时,蝙蝠可以时速五十多公里,作长途飞行,令病毒可以快速传染到很远的地区。

亦正亦邪,有害也有功

纵然发现蝙蝠是冠状病毒的带菌者和传播者,研究团队仍然强调蝙蝠并不是害畜,它们是生态系统裏重要的一个成员,可以协助传播花粉、捕捉害虫;如果因为蝙蝠带有病毒而大规模消灭它们,会造成生态系统不稳定,所产生的害处将远大于可能的益处。

在人类文化中,蝙蝠也是亦正亦邪的代表,西方普遍视蝙蝠为邪恶,着名的吸血鬼德古拉正是蝙蝠的化身。反之,中国文化将蝙蝠视为福象。在中国传统用品中,从家具到丝绸、从石雕到陶瓷,几乎随处可见蝙蝠纹,连皇帝的龙袍也绣有蝙蝠纹。另外,蝠又与「符」同音,符为古时道士驱鬼请神之物,所以驱鬼大师钟馗的宝剑前方有一纸糊蝙蝠,以辟邪驱妖。

消灭与平衡的取舍

2011年上映的电影《全境扩散》(Contagion)正是告诫人类不应一味想着「消灭一切可能的疾病来源」,要学习的却是如何取得人类与自然间的平衡。在人类一次又一次向外界扩张时,同时应该尊重其他物种的生存权。要避免未来再度爆发新瘟疫,人类需以智慧和尊重大自然的态度继续探索。


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