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野火烧不尽──北极圈的「僵尸火」,等待时机死灰复燃,对生态影响钜大⋯⋯

活一番 | 2020-07-06
(图:网上图片)(图:网上图片)

今年5月初,俄罗斯西伯利亚走步入初春,冰雪开始融化,欧盟哥白尼大气监测局(Copernicus Atmosphere Monitoring Service)的高级科学家马克‧派林顿(Mark Parrington)在由美国太空总署发来的衞星图片上,发现了几个红点,显示这些地区已发生野火。

哥白尼大气监测局表示,今年5月份北极地区的温度比过去高摄氏10度以上。俄罗斯气象部门日前证实,位于北极圈内的西伯利亚小镇维科扬斯克(Verkhoyansk)在今年6月20日录得摄氏38度(华氏100.4度)的高温。维科扬斯克是全世界最冷的地方之一,冬季低温低至摄氏零下50;6月的平均气温是摄氏20度左右。

在高温的助长下,北极冻土层消失、海冰融化,北极圈有些地区更提早发生野火。

然而有专家认为,这种野火称为「殭尸火」(zombie fires)。因为夏季的野火到了寒冷潮湿的冬天时虽然看似熄灭,但火苗仍继续在地下闷烧,到春季会再度燃烧起来,更引发新的野火。「殭尸火」过往极少出现,但近年却越来越受到注意。

伦敦政治经济学院环境地理学助理教授汤玛士‧史密斯(Thomas Smith)表示:「西伯利亚北极圈的大火可能是殭尸火,发生的地方和去年夏天一样。有些去年烧过的地方今年又再烧起来,有些野火是在含碳的泥炭地上燃烧,这些土壤过了一个冬天后,非常容易燃烧。」

衞星形象显示俄罗斯北极圈今年提早发生野火(图:网上图片)衞星形象显示俄罗斯北极圈今年提早发生野火(图:网上图片)

自去年(2019年)6月至7月间,北极圈共发生了超过100宗野火,是有纪录以来最大的火灾,受影响的地区遍及西伯利亚、美国阿拉斯加、格陵兰和加拿大等国,数以百万公顷的森林被烧毁,所产生的烟尘云霾面积相当于整个欧盟。

火在北极扮演重要的角色,但大火的数量和规模不断增加,可能造成环境重大变化,并产生全球性的影响。

史密斯说:「北极生态系统时常起火,适当的燃烧有助树木繁衍和再生。当植被重新生长时,野火释放的碳会再次被吸收。但是,火灾发生频率和严重程度提高,可能会导致这些生态系统发永久性变化,让灌木或草本植物取代了林木。」

荷兰阿姆斯特丹自由大学(Vrije Universiteit Amsterdam)副敎授桑德尔‧维拉韦贝克(Sander Veraverbeke)和博士候选人利百嘉‧史尔顿(Rebecca Scholtebn)是较早从事有关「殭尸火」的研究的学者。他们分析了2005年阿拉斯加之后的野火纪录,发现当发生过大规模的野火后,翌年春天又会出现林火,而出现的地点,通常是在曾被烧过的火斑附近。

维拉韦贝克又说,很多人以为野火引致的碳排放是来自被烧毁的林木,但70%至90%是来自土壤。

此外,野火亦会破坏了泥炭地(peakland)。泥炭地是碳的重要集中地。北半球泥炭地储存的碳含量比地球上所有雨林加起来还多。一旦泥炭地燃烧,大量二氧化碳会释放到大气中。

史密斯说:「这会长久影响碳排放,因为大火而释放的碳可能不会再被吸收了。此外,如果大火点燃了泥炭地,释放数千年累积下来的碳,造成的气候变化就不是在我们影响所及的时间尺度内可以逆转的。」

史密斯说:「火灾活动加上冻土层融化和全球暖化,让可燃的土壤和植被越来越多,殭尸火只会更容易发生。」

 

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