明覺專稿

觀音是「男」還是「女」?

文:法忍法師 | 2014-04-30

據說觀世音菩薩的信仰,是約於西元二世紀,隨著佛教在中國發展而開始。根據佛經記載,觀世音菩薩的形象應為男性,如《大方廣佛華嚴經》中形容觀世音為「勇猛丈夫」,而在《大悲蓮華經》中則稱呼菩薩為「善男子」。及至宋代以後,因為中國民間信眾對於女性大悲救苦的形象之需求,故菩薩的塑像主要以女性的母愛和慈悲的形象出現,象徵菩薩救度眾生的悲願。


沒有既定的身相

其實佛教中所理解的菩薩形象是沒有一定的性別,菩薩按需要而化現不同的身相來協助、教化眾生。就如觀世音菩薩一樣,在《妙法蓮華經》〈觀世音菩薩普門品〉的記述,他以佛身、梵天王身、居士身等三十二種不同的形相來度化眾生。究竟觀世音菩薩來到中國之後,由男身變了女身的來龍去脈是怎樣的呢﹖


由男身變了女身的來龍去脈

為什麼中國佛教中現在所見到的觀世音菩薩,大都以女身形相出現? 演培法師曾做過一些有關的研究,並在他的《觀世音菩薩普門品講記》中指出,在根本方面,菩薩主要是以男性形象在佛經中出現,尤其是在唐以前,所有觀世音的塑像或畫像,都是以男性的相貌來塑造。 不過,觀世音在中國常化現女身來教化眾生,可能有兩個原因,現在略說如下:

一、 與他專門「慈悲救苦」的對象有關:因為觀音信仰在中國民間發展時,民眾對她「三十二應身」的說法有些瞭解後,相信觀世音菩薩「有求必應」,而且還會以慈母的形象出現──有時會拯救航海中的罹難者,有時候化身為送子娘娘,有時則化現為馬郎婦觀音度人向善,就是因為這些傳說而令觀音的形象自一世紀至宋代便變成「女身」的化相。

二、 妙善公主的傳說──據說,觀世音曾化身妙莊王的第三公主,名叫妙善。妙善公主自小愛修行學佛。長大後跑到白雀寺出家,觸怒父王,把她處死。她的靈魂到了地府,閻羅王見她一心向佛,實在不應枉死,故准許她還陽。她還陽後再到大香山苦心修練,修成正果,而且還回家度化她的父母,又發願普度一切眾生,後世於是尊稱她為「觀世音菩薩」。因為她希望普度眾生,故駐足於中國東海普陀落迦山而轉往中原。書中的觀音造型,則為白衣,赤足,跌坐在蓮花臺上,左右善男、龍女侍立,背景為竹林、山岩,山上還刻有「南普陀」三個字。


小結

其實,三十二應身又好,妙善公主的傳說也好,我們看到中國的觀音信仰其實已深刻地將慈母對子女無條件的愛,來描述中國大眾對觀世音菩薩慈悲的理解。將菩薩的愛比做世間的母愛,說明當中的偉大和真摯。而且更明確地表達出菩薩的慈悲,是能將世間的母愛,加以淨化與擴大,來慈愛一切眾生,普度眾生。

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