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美國醫院、療養院增僱「佛教宗教師」。疫情下,他們為病人分享正念修習和誦經,成為不少人的精神支柱⋯⋯

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圖為佛教宗教師勞倫絲(Jo Laurence)(圖:Pixabay、美聯社)

自疫情爆發以來,美國累計有逾8,400萬人確診。面對親友染病和離逝,「佛教宗教師」(Buddhist chaplain)成為了許多人的精神支柱。

宗教師結合佛教義理和西方心理學,為需要的群眾(包括病人及其家屬等)提供心靈關懷和諮詢服務,陪伴他們走過難關。《美聯社》(AP)報道,近年來不少醫院、療養院和監獄等機構都增僱「佛教宗教師」。

在美國,近三分之一市民沒有信奉特定宗教。而包容性高的佛教,便成為了不少人的臨終關懷選擇。波特蘭(Portland)分部的佛教宗教師勞倫絲(Jo Laurence)受訪時表示,佛教沒有太多規範,使病人感到舒暢。

美國「佛教宗教師」:大眾接觸佛法的重要媒介

「佛教宗教師」一詞最早在二十世紀八十年代中期於北美出現。起初,他們大多為義工,沒有社會機構的正式認可。他們在醫院關懷受病苦煎熬的病人,助其重拾勇氣和希望。

近十多年間,北美的佛教宗教師漸漸獲得社會機構認可,並獲編制到專業社會服務系統,服務軍隊、醫院、法院、監獄、校園和私人企業等。及後,教界也培訓更多宗教師人才。

目前,美國的哈佛神學院、紐約協和神學院 (Union Theological Seminary)和納羅帕大學(Naropa University)等校均已推出相關學位。而紐約禪修關懷中心(New York Zen Center for Contemplative Care)、尤帕亞禪修訓練中心(Upaya Institute and Zen Center)等機構也提供訓練課程,讓更多市民加入服務行列。

哈佛神學院在5月發表報告指,在美國、加拿大和墨西哥,目前有至少425位佛教宗教師,當中超過40%在醫療機構服務,其餘則在學校、監獄等地方任職。而當中三分之二的受訪者皆擁有神學碩士的學位。

美國藏傳佛教學院邁特里帕學院(Maitripa College)學術和公共計劃主任米勒(Leigh Miller)表示,近年來不少醫院和機構都想要聘請佛教宗教師,因為這樣既可增加臨終關懷工作的多元性,也能以普遍易懂的語言,向病人傳遞有關慈悲和平靜的信息。而宗教師也可分享正念修習、經文和無常之道,助病人面對痛苦和死亡。

柏克萊佛法學院認為,這是大眾接觸佛法的一個重要媒介。教界未來可以繼續透過佛教宗教師來弘揚佛法。

香港的佛教宗教師

至於香港,佛教宗教師一般稱為「佛教院侍」。大覺福行中心於2011年8月成立佛教院侍部,先後進駐瑪麗醫院、麥理浩復康院和威爾斯親王醫院等多間醫院,在香港教界創下先河。截至今年3月,中心的院侍部已推展至十六間公立醫院。

疫情之下,中心有數位佛教院侍連同「心靈大使」團隊,為醫院病人和家屬提供心靈關懷服務,並定期開辦正念禪修、生死教育講座等,陪伴受苦病人走過難關。現時中心每年舉辦醫院關懷服務培訓課程,歡迎市民加入心靈大使行列。

院侍關懷服務並不只限於醫院。現時院侍亦會以電話或視像通話慰問病人或家屬,希望將愛心擴散到整個社區。有需要的群眾可以致電31534499或以電郵聯絡大覺福行中心。

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