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斯里蘭卡國寶大象拉賈離世,終年六十八歲。每年牠都負責在「佛牙節」期間,背著佛牙舍利遊行。近年來,這項傳統也引起了爭議⋯⋯

(圖:Chamila Karunarathne/EPA)

斯里蘭卡國寶大象拉賈(Raja)3月7日離世,終年六十八歲。翌日,舉國哀悼。十多年以來,牠都負責在「佛牙節」期間背著裝有佛牙舍利的匣子遊行,因此被視為國寶。

牠的全名是納東加姆瓦.維賈亞.拉賈(Nadungamuwa Vijaya Raja),以高大(3.2 米高)聞名。多位民眾前往看望其遺體,致以最後的敬意。牠被潔白的棉布覆蓋著,周遭鮮花簇擁。

佛牙寺表示,拉賈1953年出生於印度。後來,有人將他贈送給斯里蘭卡一位醫生,以感謝他治癒了其親戚的疾病。

佛牙節慶典中的職責

當牠還是一頭年輕的小象時,就被選中在康提市的「佛牙節」慶典中遊行。起初,牠伴隨其他大象結隊行進,後來則肩起載著舍利遊行的重要任務。

根據傳統,只有某些體格特殊的大象,才能被選為擔任這個角色──牠們要有平坦的背部、特彎的象牙,而當牠們站立時,象鼻、四肢、尾巴等部位都要能夠觸地。

供奉在佛牙寺(Sri Dalada Maligawa)的佛牙舍利,被奉為斯里蘭卡的國寶。為了向舍利致敬,當地人每年都會舉辦慶典,其規模之盛大、氣氛之熱鬧,可謂舉世知名。

在這數十年間,拉賈每年都會在佛牙節期間遊行。每年當牠從住所步行九十公里到康提市時,政府都會派專員隨行保護。

在斯里蘭卡,大象被認為是神聖的動物。然而,近年來不時傳出佛牙節慶典期間,大象受虐的消息。泰國動保組織「拯救大象基金會」(Save Elephant Foundation)揭露,有大象被繫上腳鐐,連續多晚背著佛牙匣複製品,在煙霧和雜亂的聲音中,巡遊全城直至深夜。

因此,這項傳統也引起了爭議。基金會認為,不應在任何儀式中使用動物。

總統拉賈帕克薩(Gotabaya Rajapksa)表示,將為拉賈舉行國葬,其遺體將製成標本保存,留傳給後代。


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